封城掀寵物領養潮 美獸醫工作遽增

文/沈志翰 圖/美聯社、達志影像 (2021/6/9)

美國佛羅里達州的一位獸醫師看著她的病患,她的醫院在疫情爆發後,就診數增加了近一成。

 全球自去年爆發新冠疫情後,許多歐美國家歷經長期封城與居家隔離,人們為了舒緩焦慮,各國都出現了飼養寵物的風潮。

 美國原本就是全球第一大的「寵物經濟體」,而在疫情爆發後,美國各地的收容所以「領養寵物排解隔離時的孤獨感」為宣傳,使去年的收養率增加了四成;全美有一千兩百萬戶養了新寵物,寵物健康產業去年的營業額也超過一千億美元,寵物概念股更是一路長紅。

 然而,許多人在居家期間因為與寵物待在一起的時間變長,很容易發覺寵物的各種異常而前往就醫,使得獸醫師工作量暴增。例如,美國佛羅里達州的一家獸醫院,自從疫情爆發以來,就診的寵物數量增加了約一成;而在紐約的另一所動物醫院則表示,疫情爆發後,寵物急診需求增加了四成;寵物住院,以及各種專科醫師需求,也同步上升。與此同時,學校培養獸醫師的速度卻跟不上這波寵物潮,造成人力緊繃。

 此外,不少獸醫師也表示,疫情爆發後,除了面對動物,他們還必須面對飼主的情緒與威脅,醫療人員受傷的情況越來越多,爆量的工作也導致獸醫師的焦慮與壓力。

美國放寬了獸醫遠端醫療規範,以兼顧防疫與寵物看診需求。圖為寵物遠端看診示意圖。

因應防疫需求 美國鬆綁獸醫遠端看診

 在新冠疫情大流行之前,美國聯邦法律規定獸醫師只有親自進行檢查,建立「醫病關係」後,才能進行診斷。但疫情爆發後,為了顧及社會隔離等規範,有些州已經允許進行線上遠距醫療;美國食品及藥物管理局(FDA)也決定暫時中止對遠距醫療的某些要求。

 FDA指出,儘管暫時中止部分法規,但獸醫仍要遵守各州制定的醫病關係規範。如果沒有建立醫病關係,則遠距醫療僅限於提供教育內容、一般建議或意見,以及評估患者是否應轉送其他獸醫。

 美國有越來越多公司開發或擴充應用程式,提供遠距獸醫服務,許多飼主及不堪重負的獸醫院因此受益。

 儘管如此,許多寵物生病的飼主仍選擇前往獸醫院看診,而且數量還在上升。另一方面,也無法確定鬆綁遠端醫療規範是暫時的,還是永久的。美國獸醫醫學協會更表示,除了緊急狀況外,協會反對在沒有建立醫病關係前進行任何遠距診斷與治療。因此,未來獸醫遠距醫療的發展,恐怕不會如預期般順利。

英國動保團體擔心,疫情趨緩後會有棄養潮。圖為英國動物收容所待領養的黃金獵犬。

疫情趨緩 專家憂寵物遭棄養

 英國在去年三月封城後,領養狗貓的人數激增。有資料顯示,自疫情流行以來,全英國約有三百二十萬個家庭開始飼養寵物,是近十年來最高紀錄。

 然而,隨著時間過去,這些養寵物的新家庭,已有大約百分之五放棄飼養。他們都承認,自己並沒有充分思考成為飼主的責任,也沒想過生活環境是否適合養寵物,只是在疫情爆發下,衝動的領養。此外,也有人承認,養寵物就像帶孩子,不是他們能應付的。

 於是,去年底到今年初,許多飼主開始將行為有問題或是年齡較大的寵物,送到動物收容所,轉送別人領養,或是直接放上寵物銷售網站拍賣。英國皇家防止虐待動物協會擔心,寵物棄養將越來越普遍。但由於英國的疫情反覆,棄養寵物是否成趨勢,仍有待觀察。