史上最精確望遠鏡
阿雷西博天文臺崩塌

文/沈志翰 圖/美聯社 (2020/12/12)

位於波多黎各的阿雷西博天文臺的鋼纜澈底斷裂,導致接收器砸落在反射盤上。

 

 位於波多黎各的阿雷西博天文臺,在今年發生兩次鋼纜斷裂的意外,結構接近崩潰。為了避免搶修的工人發生危險,美國國家科學基金會在十一月十九日宣布,這座對天文學貢獻重大的天文臺,將退役並拆除。

阿雷西博天文臺重要成就
年份 事件
1962年 重新測量了水星的自轉周期為59天,而非此前認為的88天。
1974年 泰勒和赫爾斯發現第一個脈衝雙星系統,並在上千次的觀測後,證實了引力波的存在,兩人也一起榮獲1993年諾貝爾物理學獎。
1981年 發表了第一幅金星表面的雷達圖。
1982年 發現第一個毫秒脈衝星。
1989年 利用雷達模式對小行星4769 Castalia成像,是人類首次對小行星成像。
1991年 首次發現太陽系外的行星系統。


 不過,就在拆除之前,剩餘鋼纜竟在十二月一日澈底斷裂,九百噸重的接收器平臺砸落在下方一百三十七公尺的反射盤上,所幸沒有造成人員傷亡。

 阿雷西博天文臺建於一九五八年,經過試運行後,於一九六三年正式啟用。它的主要接收盤面,直徑約三百零五公尺,建在岩溶留下的凹陷滲穴中,盤面由三萬八千多片穿孔鋁板製成。接收器是重達九百噸的平臺,由三個鋼筋混凝土高塔拉撐十八根電纜,懸吊在接收盤上方一百五十公尺處。平臺上有個可旋轉的方位臂,承載著接收天線和球形反射器。

 這座天文臺主要應用在電波天文學、大氣科學和雷達天文學三個研究領域。此外,由於外形壯觀,它也曾是電影的拍攝場景;二○○八年起更列入美國國家史蹟名錄。

 儘管阿雷西博因為毀損而必須退役,但它強大的射電發射器,加上位置絕佳,在地球旋轉時,大部分天空都處於望遠鏡範圍內,使它仍是至今史上最靈敏、最精確的望遠鏡。因此,許多天文迷對此十分不捨。

尋找外星人 拓展外太空視野

 阿雷西博天文臺曾是全球最大的電波望遠鏡,被評為二十世紀十大科技工程之首,除了探索宇宙,也為人類監視朝地球飛來的小行星。

圖為阿雷西博訊息,顏色是為了方便分類,信息本身沒有顏色。圖片來源/SETI https://goo.gl/8xCZk8

 特別的是,阿雷西博也負責尋找外星人。科學家認為,球狀星團M13的恆星分布比較密集,很可能有地外智慧生命。於是,阿雷西博天文臺在一九七四年向距離地球兩萬五千光年的M13星團,發送一串由一千六百七十九個二進位數字組成的訊號,稱為「阿雷西博訊息」。只是訊息要兩萬多年後才會抵達,目前沒有任何回音。

 此外,阿雷西博自一九九九年五月起,也參與搜尋地外文明的計畫SETI@home,讓一般人可透過網際網路和個人電腦,處理與分析阿雷西博蒐集的無線電訊號,尋找外星智慧生物存在的證據。

中國天眼 全球最大電波望遠鏡

 中國二○一一年在貴州興建「五百米口徑球面無線電望遠鏡」,又稱「中國天眼」(英語簡稱FAST),並在二○一六年完工,是目前全球最大的單一口徑無線電望遠鏡。

中國貴州的「天眼」是全球最大的電波望遠鏡。

 中國天眼完工後,即展開測試和調整,並在二○一七年十月宣布首次新發現兩顆脈衝星;隔年安裝並測試了專門用於地外文明搜索的設備,可以排除電磁訊號中的天體和人工訊號。直到今年一月,中國天眼才通過驗收,正式運行。未來除了天文觀測外,也將搜尋地外文明。

 事實上,英國物理學家霍金曾公開反對中國著手打造「天眼」,他認為這種大型的儀器,將使外星人更容易發現地球,很可能帶來一場浩劫。