亞當‧斯密 當代經濟思想推手

文/胡川安 圖/林鴻堯 (2020/11/25)

 「對於經濟學不熟的人,可能也聽過市場是「一隻看不見的手」,這樣的理論基礎到底是怎麼來的?那是英國學者,也是現代經濟學重要思想的推手——亞當.斯密所提出的理論。

 亞當.斯密(Adam Smith),一七二三年出生於蘇格蘭,父親是執業律師,也在海關任職,在他出生前幾個月過世;幸好母親是當地大地主的女兒,有足夠資源讓他在優渥的環境中成長。他從小就對閱讀有很高的興趣,後來到蘇格蘭的格拉斯哥大學讀哲學、數學和政治經濟學。

 大學畢業後,亞當.斯密得到牛津大學的獎學金,繼續深造。當時牛津大學的教授對於教學並不積極,他並沒有從課堂上得到很多啟發,最大收穫是擁有大量閱讀的時間,牛津藏書豐富的圖書館讓他可以廣泛的吸取知識。

 二十八歲時,他回格拉斯哥大學教書,教授邏輯學和道德哲學。或許大家覺得很奇怪,經濟學思想的推手為什麼教授道德哲學?其實西方大部分的學問都是從哲學衍生出來,亞當.斯密從人類的行為開始推演出經濟學的思想。

 亞當.斯密在三十六歲時出版《道德情操論》,他透過這本書,闡述財富帶給人的意義,想要獲得財富是因為關心自身的幸福。但是如果要犧牲別人的幸福,這樣的財富就不值得獲取,得到利益的過程不一定要放棄該有的道德。

 之後,亞當.斯密出版了重要著作《國富論》,認為經濟市場看起來好像相當混亂沒有秩序,找不到一個準則;其實背後有「一隻看不見的手」在調節生產。我們可以想像糧食短缺的時候,糧食價格就會上漲,生產糧食因有利可圖,想要賺錢的人都會加緊生產。很多人加入生產後,糧食的供應多,價格上漲的問題獲得解決。

 經濟的問題背後有一套邏輯,就好像是「一隻看不見的手」,不需要透過政府的干涉,自由市場會決定市場的生產與分配。如果政府過度干預商業和市場的運作,反而會導致不良後果。

 如果我們看《道德情操論》和《國富論》兩本書,前者闡述道德的重要性,後者強調自由放任的重要性,或許覺得有點矛盾。然而,其中反映的是不同的社會狀況,前者是大家相互認識的小型社會,大家都在道德的約束下。但是在現代的經濟秩序下,每個人都靠道德是無法生存下去,需要每個人都按照自己的利益,才能調節整個市場。

 亞當‧斯密在格拉斯哥大學主要教授倫理學、法學、政治經濟學,他的著作出版後獲得很多人關注。四十歲時,他獲得一份收入很好的工作,辭去大學教職,到歐洲不同地方旅行,結識不少知識分子,交換相關的意見。五十歲後,亞當‧斯密回到蘇格蘭任職關稅部長,和母親住在愛丁堡,六十七歲過世。